Vitamina B12

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La vitamina B12, también conocida como cobalamina, es una vitamina soluble en agua que participa en el metabolismo de todas las células del cuerpo humano. Es una de las ocho vitaminas B. Es un cofactor en la síntesis de ADN y en el metabolismo de ácidos grasos y aminoácidos. Es especialmente importante en el funcionamiento normal del sistema nervioso debido a su papel en la síntesis de mielina y en la maduración del desarrollo de glóbulos rojos en la médula ósea.

La vitamina B12 es la vitamina más grande y estructuralmente compleja. La vitamina viene en cuatro formas químicas casi idénticas (vitaminas): cianocobalamina, hidroxocobalamina, adenosilcobalamina y metilcobalamina. La cianocobalamina y la hidroxocobalamina se utilizan para prevenir o tratar las deficiencias de vitaminas; una vez absorbidos, se convierten en adenosilcobalamina y metilcobalamina, las formas que tienen actividad fisiológica. Todas las formas de vitamina B12 contienen el elemento bioquímicamente raro cobalto (símbolo químico Co), que se encuentra en el centro de un anillo de corrin. Los únicos organismos que producen vitamina B12 son ciertas bacterias y arqueas. Las bacterias se encuentran en plantas que se alimentan de herbívoros; son absorbidos por el sistema digestivo de los animales, se multiplican y forman parte de su flora intestinal permanente y producen vitamina B12 internamente.

La mayoría de las personas omnívoras en los países desarrollados obtienen suficiente vitamina B12 al consumir alimentos de origen animal, como carne, pescado, aves, leche y huevos. Los alimentos a base de cereales se pueden fortificar agregándoles la vitamina. Los suplementos de vitamina B12 están disponibles en tabletas individuales o multivitamínicas. Las preparaciones farmacéuticas se pueden administrar mediante inyección intramuscular. Dado que hay pocas fuentes no animales de la vitamina, se recomienda a los veganos que consuman un suplemento dietético o alimentos fortificados antes de la ingesta de B12, de lo contrario corren el riesgo de sufrir graves consecuencias para la salud. Los niños en algunas regiones de países en desarrollo corren un riesgo particular debido al aumento de las necesidades durante el crecimiento en combinación con dietas que contienen poca comida animal.

La causa más común de deficiencia de vitamina B12 en los países desarrollados es la disminución de la absorción debido a la pérdida del factor intrínseco gástrico, que debe unirse a la fuente de alimentos B12 para que se produzca la absorción. Una segunda causa importante es la disminución relacionada con la edad en la producción de ácido gástrico (aclorhidria), ya que la exposición al ácido libera la vitamina unida a proteínas. Por la misma razón, las personas que reciben terapia antiácida a largo plazo y que toman inhibidores de la bomba de protones, bloqueadores H2 u otros antiácidos tienen un mayor riesgo. La deficiencia se puede caracterizar por una neuropatía de las extremidades o un trastorno sanguíneo llamado anemia perniciosa, una forma de anemia megaloblástica. Los niveles de ácido fólico en el individuo pueden influir en el curso de los cambios patológicos y la sintomatología de la deficiencia de vitamina B12.